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小行星资源开发是未来航天发展方向之一

2017-05-19 14:57:15    工人日报  参与评论()人

自从1801年,意大利天文学家朱塞普·皮亚齐发现第一颗小行星“谷神星”后,人类已经发现获得永久编号的小行星30万颗左右,而人类对小行星的探索,才刚刚开始。

行星探测能力的较量

去年9月30日,欧洲空间局的罗塞塔号探测器在楚留莫夫-格拉希门克彗星着陆,与地面失去联系,结束了自己历时12年的任务。罗塞塔号在追逐探索楚留莫夫-格拉希门克彗星的同时,两次穿越小行星带,为人类带来了重要的小行星信息。

2008年9月,罗塞塔号以不到800公里的距离飞掠了直径约为5公里的“2867号”小行星。2010年7月,它又以3000公里的距离飞掠过直径约100公里的小行星“司琴星”,并确定了小行星的年龄为5000万~8000万年,这与地球上恐龙灭绝的年代,存在一定的巧合。

在火星和木星轨道之间的小行星带,对于其起源人类迄今并未搞懂,探索小行星,寻找小行星的起源真相,将有助于人类更深入了解太阳系,乃至我们生存的地球。

罗塞塔号结束任务的原因是能源有限,电池耗尽,对于长距离探测来说,人类的技术仍然有局限性,但这挡不住各国对小行星的探索热情。

日本曾于2003年发射隼鸟号探测器,时隔七年后带着“丝川”小行星样品返回地球。受到隼鸟号成功的鼓励,日本于2014年12月3日发射了隼鸟2号,目标是“1999JU3”小行星。

去年9月,美国发射了小行星采样探测器OSIRIS-Rex,将于明年8月抵达小行星“贝努”并采集样品,2023年返回地球。

探索小行星,背后其实是各方行星探测能力的较量,因为,小行星探测器涉及导航、附着、采样、电池、测控等诸多方面技术,并且可以用于探测其它行星。

小行星上有什么?

目前,美欧日三方都有了自己的小行星探测计划,我国当然也不甘落后。中国空间技术研究院已在小行星自主导航与控制、小行星弱引力附着与采样技术、长寿命电推进技术、远距离测控和自主管理技术等方面开展了预先研究,并开创了国际合作加快小行星探测的新模式。

事实上,在之前的空间探测中,中国的航天器也与小行星有过邂逅。2012年12月,“嫦娥二号”卫星与编号为4179的图塔蒂斯小行星擦身而过,并且用相机对其进行了光学成像,这是人类首次实现对该小行星的近距离探测。

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